https://bodybydarwin.com
Slider Image

Fler elbilar innebär mer gruvdrift, men återvinning kan hjälpa till att minimera påverkan

2020

En del miljöaktivister föreställer sig ofta en framtid där elbilar sätter oljebolag i drift. Företag skulle sluta injicera kända cancerframkallande ämnen i marken för att bryta upp lagret med hårt, skifferberg som döljer bränsleförråd, och de skulle inte längre sänka havsdjupet för olja och låta klibbig svart goo läcka ut i havet.

För att komma till den framtiden - där vi inte behöver gräva olja ur marken - kommer företag att behöva gräva en hel del metall i stället, och det är potentiellt dåliga nyheter för människor som arbetar i gruvor eller bor i närheten.

Liksom solpaneler och vindkraftverk är elbatterier tillverkade av några av de svåraste metallerna på jorden - dysprosium, neodymium, mangan, kobolt och litium - materiallistan är som Tony Starks inköpslista. EV-tillverkare kommer att behöva mycket mer av dessa metaller om vi ska bygga tillräckligt med elbilar för att hålla uppvärmningen till 1, 5 grader, det uttalade målet för Paris klimatavtal.

Om länder vidtog de radikala åtgärderna som krävs för att uppnå detta mål - ett osannolikt optimistiskt scenario - skulle efterfrågan på kobolt och litium överstiga det nuvarande utbudet år 2022 respektive 2023, enligt en ny bok, Att uppnå Paris klimatavtal som undersöker hindren för att förhindra katastrofala klimatförändringar.

"Vi bryter bara en relativt liten mängd litium idag. År 2023 kommer vi att använda mer för batterier för EVs och lagring än vad vi bryter idag sa Elsa Dominish, en senior forskningskonsult vid Institute for Sustainable Futures vid University of Teknologi Sydney och medförfattare av bokens kapitel om metaller som används i ren energi. Hon förklarade att företag kommer att behöva komma med mycket mer kobolt och litium för att möta den växande efterfrågan på elbilar. För att begränsa mängden gruvdrift som behöver för att göra det, kunde företag återvinna gamla EV-batterier.

"Vi kunde återfå ungefär 95 procent av litium från återvinning med vår nuvarande teknik, men vanligtvis väljer vi inte att göra det. Dominish sa." Endast en liten mängd återvinns för närvarande, där återvinnare bara återvinner metaller med högre värde som kobolt och nickel. "Eftersom EV-batterier bara varar i ungefär tio år erbjuder begagnade batterier en riklig källa till litium. Detta är nyckeln, eftersom nästa generation EV-batterier troligen kommer att vara litium-svavelbatterier, som kommer att använda mer litium än litium-jon-batterier, den nuvarande industristandarden.

Dominish och hennes kollegor modellerade hur aggressiv återvinning skulle forma efterfrågan på brytad kobolt och litium. Först uppskattade de hur mycket av varje metall som behövs år 2050 för att motverka katastrofala klimatförändringar. Sedan bedömde de efterfrågan på brytad kobolt och litium om företag återvann så mycket av varje metall som möjligt. Förutsägbart skulle återvinning radikalt minska behovet av gruvdrift. Slutligen projicerade forskare efterfrågan på varje metall om företag både återvann gamla batterier och omfamnade litium-svavelbatterier. Som visas skulle detta minska efterfrågan på brytad kobolt, vilket inte behövs i litium-svavelbatterier, men det skulle öka efterfrågan på brytad litium.

Återvinning kan ta ett par former. Å ena sidan kan företag ta gamla elbilbatterier som inte kan hålla så mycket energi som de en gång gjorde och återanvända dem som hemmabatterier som lagrar el som produceras av takpaneler. Å andra sidan kan företag helt enkelt utvinna metallerna från gamla batterier och använda dem för att skapa nya batterier. Företag gör redan detta med kobolt, men inte med litium.

Mer återvinning skulle innebära mindre gruvdrift, och det är bra, eftersom gruvdrift är full av risker. För närvarande kommer de flesta av världens kobolt från Demokratiska republiken Kongo, där enskilda gruvarbetare, tiotusentals av dem är barn, samlar cirka 20 procent av den producerade kobolt. Dessa gruvarbetare, så kallade creuseurs, kan tillbringa hela dagen för att samla kobolt för hand bara för att sälja sina drag till handlare för en dollar eller två.

Deras jobb är fysiskt beskattande, och gruvarbetare saknar vanligtvis skyddsutrustning som handskar och masker, så de andas in kontinuerligt koboltdamm, vilket kan orsaka dödlig lungsjukdom. Som en gruvarbetare sa till Amnesty International Vi har alla problem med våra lungor och smärta över hela kroppen. "Sade en annan, ett barn. Det är mycket damm, det är väldigt lätt att bli förkyld och vi skadar överallt."

Litium gruvdrift har inte samma prestanda om utnyttjande, men det är inte utan risker. På saltlägenheterna i Argentina, Bolivia och Chile drar gruvarbetare litiumrikt vatten från djupt underjordiskt, och de häller det i grunt dammar där vattnet avdunstar och lämnar litiumet kvar. På så sätt använder gruvföretag upp grundvatten som behövs desperat i den torra ökenregionen.

Djuphavsbrytning erbjuder en alternativ källa till både kobolt och litium, och en som utgör färre hot mot människor, men också detta är riskabelt. Att riva upp havsbottnen äventyrar varelser som gör sitt hem på havsbotten, och ljudet från gruvverktyg kan orsaka förödelse på valar, delfiner, hajar och sköldpaddor som simmar i närheten.

Genom att återvinna gamla EV-batterier kan företag begränsa behovet av destruktiv gruvdrift, men återvinning är inte ett botemedel. Gruvföretag kommer fortfarande att behöva gräva upp en hel del kobolt, litium och andra metaller under övergången till EV. I en ny rapport på uppdrag av Earthworks uppmanade Dominish och hennes kollegor tillverkarna att hämta råvaror från ansvarsfull gruvverksamhet, särskilt de som har certifierats av en tredje part. De pekar också på vägledning om hur man köper metaller från enskilda gruvarbetare samtidigt som de hjälper till att skydda gruvarbetarnas hälsa och säkerhet.

"Återvinning kan möta en del av efterfrågan, " sade Dominish. "Men vi kommer att behöva en ny gruvdrift, men det måste göras på ett ansvarsfullt sätt."

Jeremy Deaton skriver för Nexus Media, ett syndikerat nyhetsband som täcker klimat, energi, politik, konst och kultur. Du kan följa honom @deaton_jeremy.

DJIs Mavic Air Drone använder mer än ett dussin sensorer för att förhindra att den kraschar

DJIs Mavic Air Drone använder mer än ett dussin sensorer för att förhindra att den kraschar

Varför kommer mina skor inte vara bundna?  Forskare försöker räkna ut det.

Varför kommer mina skor inte vara bundna? Forskare försöker räkna ut det.

Kyler du faktiskt dricka heta vätskor på en varm dag?

Kyler du faktiskt dricka heta vätskor på en varm dag?